Virus Zika: preguntas y respuestas


El virus Zika aisló por primera vez en 1947 y  descrito por primera vez en un documento en 1952, Zika ha sido conocida en África y el sudeste asiático, pero hasta hace una década, habían descrito menos 15 casos en el ámbito científico. En 2007, el virus causó un brote grande en Yap, un grupo de islas en el Pacífico occidental que forma parte de los Estados federados de Micronesia; desde entonces, el virus hizo un recorrido importante de otras islas del Pacífico antes de aterrizar en Brasil, desde donde comenzó a extenderse rápidamente a otras partes de América del sur, América Central, México y el Caribe.

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¿Por qué ha explotado tan de repente?

distribución virus zika
Mapa de la distribución del virus Zika en enero de 2016

Puede que haya habido grandes brotes en África y Asia en el pasado que pasaron por desapercibido; los científicos no estaban prestando mucha atención. Pero la actual epidemia masiva fue un evento que se esperaba que sucediera. América Latina tiene un gran número de a. aegypti, también conocido como el mosquito de la fiebre amarilla, un vector importante del Zika. (El mosquito Tigre Asiático, a. albopictus, que va en aumento alrededor del mundo, se cree que también es un vector). Además, nadie en el continente americano tenía inmunidad al virus. El viaje de los mosquitos empeora la situación. Los mosquitos Aedes no vuelan más de unos cientos de metros durante su vida; los que contienen el virus Zika viajan de ciudad en ciudad y país, cuando las personas infectadas van en automóviles, autobuses, trenes y aviones que hacen que la situación se ponga cada vez peor.

Estos factores combinados significan que el virus tiene la capacidad de difundirse lejos y rápido una vez que ha llegado a radicarse.

¿Zika se extendió en los Estados Unidos y Europa?

Los Estados Unidos y Europa ya han visto “casos importados”, gente que llegaba de un país afectado por una Zika llevando el virus. Esto se esperaba ampliamente dado el tamaño de la epidemia en América Latina. La pregunta clave es si habrá brotes locales, es decir, los mosquitos harán propagación del virus de persona a persona. Definitivamente hay una oportunidad; el A. albopictus existe en varios países de sur de Europa (y se puede mover hacia el norte), mientras que en los Estados Unidos meridionales y del este tienen poblaciones de a. aegypti y a. albopictus.

Si es así, los científicos esperan que los brotes sean mucho menores que en otros lugares, basados en  la experiencia pasada con las enfermedades transmitidas por mosquitos. Recientes brotes de dengue en Hawai, Florida y Texas no enfermó a más de cientos de personas, por ejemplo; un brote de una enfermedad transmitida por el mosquito llamado chikungunya en el norte de Italia en 2007, que comenzó cuando un hombre infectado con el virus llegó de la India, terminó después de 197 casos. Una de las razones de que los brotes en estos países tienden a ser más pequeño puede ser que la gente pasa menos tiempo fuera y viven en casas que son más difíciles para los mosquitos de entrar; los tamaños de la población de mosquitos, también pueden desempeñar un papel así.

¿Sabemos a ciencia cierta que Zika está causando un aumento en los defectos de nacimiento?

mosquito tigre asiático
Aedes albopictus mosquito tigre asiático

No. Existe una fuerte evidencia circunstancial que en áreas de Brasil afectadas por Zika han experimentado un fuerte incremento en el número de bebés nacidos con microcefalia, una condición en la cual la cabeza es mucho menor que el normal porque el cerebro no se desarrolla correctamente. Pero tardará al menos varios meses antes de que estén disponibles los resultados de los primeros estudios de casos y controles de mujeres embarazadas infectadas con Zika. Médicos en Brasil primero notaron un aumento en los casos de microcefalia en ecografías de la mujer embarazada en junio y julio, unos meses después del repentino aumento en infecciones de Zika. El experto en medicina fetal Manoel Sarno, que trabaja en la Universidad Federal de Bahia, dice que el patrón del daño cerebral que está viendo ahora parece distinta de la microcefalia causada por otras infecciones como citomegalovirus o la rubéola. Él y sus colegas comenzaron un estudio en agosto en donde están siguiendo a las mujeres infectadas con Zika durante su embarazo; los resultados podrían salir a finales del verano. Estudios similares se están realizando en otros lugares de Brasil y en Colombia.

¿Hay otras cuestiones urgentes que los científicos tienen que resolver?

mosquito hembra
Mosquito

Un montón. Los científicos tienen dificultades para determinar quien ha sido infectado y quien no porque las pruebas de diagnóstico tienen limitaciones. Las pruebas más precisas, que detectar RNA viral en sangre de un paciente, sólo funcionan dentro de una semana cuando los primeros síntomas aparecen. Después de ese tiempo, los investigadores pueden probar los anticuerpos en sangre. Pero exámenes actuales para los anticuerpos Zika con reacción cruzada con anticuerpos contra el dengue, que está tan extendido en Brasil y gran parte del resto de América Latina, que casi todos los adultos tienen anticuerpos contra él. Esto hace dificultoso saber si la madre de un bebé nacido con microcefalia fue infectada con Zika durante su embarazo.

A los investigadores también le gustaría saber cuánta Zika se transmite por contacto sexual. Un científico estadounidense que contrajo el virus en África pasó el virus a su esposa después de que llegó a su casa en 2008, y un segundo caso de presunta transmisión sexual ocurrió en la Polinesia francesa en 2013. Pero los investigadores no tienen idea de lo riesgoso que puede ser. (“Si yo fiera un hombre y tengo síntomas de Zika, esperaría un par de meses antes de tener relaciones sexuales sin protección,” dijo el virólogo Scott Weaver de la rama médica de la Universidad de Texas en Galveston recientemente a The New York Times.)

¿Qué drogas están disponibles contra Zika?

Ninguno. Hasta el año pasado, Zika era tan rara y se cree que es tan leve, que nadie se molestó en buscar fármacos como candidatos. Incluso ahora que el virus es creciente, no es evidente que haya un gran mercado para un fármaco antiviral, debido a que la gran mayoría de los infectados tienen muy pocos síntomas o ninguno en absoluto. Y no está claro que un medicamento podría prevenir defectos de nacimiento cuando las mujeres contraen Zika durante el embarazo; en el momento que se infectan y desarrollan síntomas, puede ser demasiado tarde para prevenir tales daños. Una vacuna contra el Zika puede ofrecer más esperanza de prevenir la microcefalia.

¿Y cuándo podemos esperar una vacuna?

Aedes aegypti mosquito fiebre amarilla
Aedes aegypti

Tomará años. Varios grupos han comenzado a fabricar vacunas candidatos para Zika , un proceso que tomará por lo menos varios meses. La mayoría de estos prototipos de vacunas se basan de vacunas ya existentes. Por ejemplo, muchas vacunas se crean haciendo costura de las proteínas de la superficie de un patógeno en un virus inofensivo o vector; ahora está siendo analizado con Zika usando los mismos vectores. Una vez que se halla una vacuna candidata, tendrá que ser probados en animales antes de los seres humanos. Ensayos en humanos comienzan con algunos estudios de seguridad pequeños, luego pasar a estudios más amplios para probar si funciona el producto candidato. Todo eso toma generalmente 10 a 15 meses. Dada la urgencia, la línea de tiempo puede ser compactado, pero aún así, Anthony Fauci, el director del Instituto Nacional estadounidense de alergias y enfermedades infecciosas, dijo que puede llevar por lo menos de 5 a 7 años antes de que una vacuna de Zika está comercialmente disponible.

Entonces ¿qué podemos hacer para detener la propagación del virus?

Parar  que los mosquitos piquen a las personas. Países y comunidades pueden tratar de reducir las poblaciones de mosquitos eliminando los reservorios de agua, como macetas, botellas vacías, neumáticos desechados, en el que los mosquitos Aedes  utilizan como lugar para reproducirse. También las personas pueden reducir su exposición personal: especialmente importante para las mujeres que están o pueden quedar embarazadas, poniendo pantallas en ventanas, que cubran su piel y  que hagan el uso de repelente de insectos. Sin embargo, la historia ha demostrado que el impacto del control de los mosquitos en las epidemias es modesto en el mejor de los casos, y son difíciles de sostener.

¿Hay mejores formas para controlar a los mosquitos?

larva mosquito
larvas mosquitos

Aún no, pero se está en proceso. Una biotecnología británica llamada Oxitec, que fue adquirida recientemente por Intrexon, una empresa de biología sintética de Estados Unidos, ha desarrollado a los mosquitos a. aegypti con una construcción genética que matará a sus crías antes de llegar a la edad adulta. Soltando un número masivo de individuos masculinos de esta variedad en estado salvaje se aparean con hembras locales y producirán crías que no son viables, que se ha demostrado que hacen mella en la población.

En otra línea de investigación, los científicos están infectando a el mosquito a. aegypti con una bacteria llamada Wolbachia, que reduce la capacidad de los mosquitos a transmitir enfermedades. Los investigadores que desarrollan estos enfoques lo hicieron principalmente pensando en el dengue, pero la oleada de Zika está haciendo de manera más urgente hallar una solución a este inconveniente. Pero de nuevo, se tardará varios años antes de que estas estrategias estén listas para su uso.

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